Stepsisters

Poster voor de film ""

Stepsisters

71 min - Thriller
Your rating:

Language:  English
Release Date:  1974
Director:  Perry Tong
Runtime:  1 h 11 min


Thorpe Russell verlaat ‘s ochtends een huis, waar hij de nacht heeft doorgebracht met een vrouw. Hij rijdt naar huis en ziet een man de voordeur uitwandelen. Woedend zet hij te voet de achtervolging in, maar de man kan ontkomen. Als hij binnen gaat, scheldt hij zijn vrouw Norma uit en dreigt zelfs even haar neer te schieten. Hij bedenkt zich en begint zich te bedrinken. Na een huwelijk van amper 4 jaar zit de klad er in en vegen ze hun voeten aan de huwelijkstrouw. Het wordt nog iets intenser als Norma’s zuster Diana op bezoek komt, want ook tussen Thorpe en Diana lopen de discussies op. Toch neemt Thorpe Diana mee voor een vlucht met zijn vliegtuigje. Ondertussen ontvangt Norma een onbekende thuis voor een avond vol sex. Wanneer Thorpe uiteindelijk Diana verleidt, bedenkt hij een plan om Norma te vermoorden.

In de Verenigde Staten heb je een aantal verschillende industriën. Je hebt Hollywood, meestal dure films met de bekendste acteurs in films die meestal een groot publiek aanspreken. Daarrond heb je de onafhankelijke filmindustrie, gaande van ambitieuze B-filmcinema met regelmatig personeel dat zijn/haar ei kwijtkan in een omgeving die iets minder eisen oplegt tot regionale, spotgoedkope producties met heel veel groffe kantjes. Deze film valt regelrecht in de laatste categorie, want er doet geen enkele acteur of actrice mee waar je al van gehoord hebt (wat op zich helemaal niet negatief hoeft te zijn), gedraaid met een miniscuul budget (zelfs in 1974 was 17.000 Amerikaanse dollar een habbekrats) en in elkaar gestoken op een manier waar zelfs Roger Corman heel wat op aan te merken zou hebben gehad. Desalniettemin draaide ook deze film mooi in de bioscopen.

De film begint een beetje schizofreen. Er is een wilde montage van een huis, een sheriff en een ziekenwagen, terwijl er ferm getrommeld wordt op de soundtrack. Verwarring en fascinatie gaan al meteen hand in hand en dan verschijnt de titel. Meteen is al duidelijk dat er ergens in de film minstens 1 dode zal vallen en dat je even een blik hebt mogen werpen op hoe de film zal eindigen, alleen ga je nu te zien krijgen hoe de vork in de steel zit. Voor een groot deel speelt de film zich af in het huis van Thorpe en Norma. Dat huis is 1 van de lichtpunten : het ziet er desolaat, ongezellig, vuil en onaantrekkelijk uit. Overal ligt er stof, de meubels hebben betere tijden gezien (wanneer Thorpe de trap opsnelt, komt de leuning zelfs even los van de grond!) en het voelt aan alsof de hygiëne er niet echt belangrijk is. Als metaforische locatie om een dysfunctionele (driehoeks)relatie aan te tonen, kan dat tellen! Meer zelfs, aangezien we hier met een soort hybride tussen thriller, drama en sexploitatie te maken hebben, is het een gemiste kans dat men er geen horrorfilm heeft gedraaid.

Het gebrek aan geld (en misschien ook wel expertise, vele namen komen terug in verschillende rollen tijdens de credits) betekent helaas een redelijk slechte geluidskwaliteit. Toegegeven, mogelijk dat een grondige restauratie van deze film hier verbetering in brengt (ondertiteling zou ook helpen), maar als je tijdens een gesprek tussen de 3 hoofdpersonages, die allemaal vooraan zitten, het geluid opneemt vanaf de achterbank, dan vraag je om problemen. Het tegenovergestelde geldt voor de muziek, want die is klaar en duidelijk en een attractie op zich. Meestal heb je in een soundtrack een hoofdthema, nog een paar andere thema’s en doorheen de film krijg je dan verschillende variaties hierop. De componist van de film (die ook een rolletje speelt) is er in geslaagd om elke keer weer met een nieuw deuntje op de proppen te komen. Ook de stijl is telkens anders, want de ene keer krijg je een uitgebeende vorm van progressive rock, dan weer sleazy jazz of blues, het is echt een bont allegaartje. De kers op de taart is dat de muziek niet altijd goed lijkt te passen met wat er op het scherm gebeurt.

Wat gebeurt er allemaal op dat scherm? In weze beperkt het zich tot Thorpe, Norma en Diana en hun onderlinge relaties. De allianties gaan uiteraard doorheen de prent veranderen. We leren wat over de achtergrond van de personages. Thorpe was niet altijd een brute zuipschuit, maar sinds zijn vader gestorven is en zijn zaak om zeep gegaan is, duikt hij altijd naar de bodem van de fles. Norma en Diana zijn, zo wordt duidelijk, stiefzusters, want de 1 haar vader is getrouwd met de ander haar moeder. Er wordt vrij veel gebabbeld, dus het is wel zaak om het hoofd er bij te houden voor de vele details. De vreemde (bvb. vanonder een autostuur slaan we een vrijend koppel gaande) en wisselende (P.O.V., vele close-ups,…) camerastandpunten zorgen op dat gebied voor een creatieve impuls, maar dit alles gecombineerd met een heel slordig verhaal zorgen dat het wel moeilijk te volgen is (er is zelfs 1 twist die absolute nonsens is, zeker op de manier waarop het uitgebeeld wordt). Veelvuldig wordt tijdens een dialoogscene, waarbij alle participanten in beeld zijn, geswitcht naar een vol aangezicht van 1 van hen, luisterend, maar ook kijkend alsof ze niet aan het gesprek deelnemen, maar 1 voorbeeld van een soms bevreemdende montage.

Zoals gezegd zijn er elementen van sexploitatie vermengd. Wat dat wilt zeggen is dat de onderlinge relaties tussen de personages veelal seksueel van aard zijn. Het is dan ook des te vreemder dat alles vrij braaf blijft zonder naakt te tonen. Gezien de korte tijdsduur van 71 minuten rijst de vraag of er verwijderd beeldmateriaal bestaat, maar anderzijds zullen de acteurs er niet veel voor gevoeld hebben in hun blootje te verschijnen met zo weinig geld in het spel. Of het kan zijn dat men zich ongemakkelijk voelde omwille van de aard van een paar sexscènes. Over 1 van die scènes zal ik niet praten (want dat heeft te maken met een finale twist, ook al zie je die misschien al snel aankomen), over de andere wel, omdat ze waarlijk ongelooflijk is. Want die scène begint aan de ontbijttafel waar Thorpe zowel Norma als Diana de huid volscheldt (“stinking slut!”) en eindigt met Thorpe die Norma achtervolgt, struikelt en dan een zorgzame Diana op de grond trekt om zich aan haar op te dringen, wat die laatste dan ook doet! Qua gore is het een beetje heftiger, maar tijdens de minder-dan-een-handvol moordscènes zijn de effecten (bloed of diereningewanden) toch vrij minimaal.

Het acteerwerk, ik kon eigenlijk op geen enkel moment zeggen dat ik geëngageerde mensen zagen (of zo kwamen ze toch niet over), maar het werd nergens storend. Enkel had men voor Thorpe misschien wel een iets jongere en knappere kerel kunnen inhuren, want het is vrij ongeloofwaardig om te zien hoe hij zowel met Norma getrouwd kon zijn, alsook Diana kon veroveren.  Wel storend was dat de motivatie van de personages (en vooral hun gedrag naar elkaar toe) soms leek te veranderen zonder enige aanleiding of logisch gevolg. Ook zijn er een aantal momenten waar scènes iets langer doorgaan dan nodig (bvb. Thorpe’s vlucht met Diana krijgen we heel uitgebreid te zien), wat duidt op rekken in een reeds korte film, en dat het tempo vrij laag ligt.

Eigenlijk zijn er een aantal elementen die op zich wel de curiositeit aanscherpen (de fantastische locatie, de losgeslagen soundtrack), maar als filmisch geheel  is het slordig en onvoldoende uitgewerkt (de laatste 20 minuten in het bijzonder, ondanks dat je door pure logica kan uitdokteren wat er precies gebeurt) en bij momenten ook een beetje saai. Een langere tijdsduur had misschien geholpen, nu stuikt het wat in elkaar en ga je tijdens de laatste minuten niet meer echt meezijn. Je wordt tijdens de finale wel getrakteerd op een countrynummer dat speelt over zwart-wit foto’s van de personages (uiteraard slaat die muziek als een tang op een varken), wat eerder verbazing dan tevredenheid zal opwekken, zeker omdat het volgt op een brutale moord van 1 personage en de daaruit vloeiende waanzin van een ander personage!

Kan je de enkele pluspunten distilleren, dan is het misschien wel een kans waard om deze groezelige rariteit aan een nader onderzoek te onderwerpen, maar da’s waarschijnlijk enkel weggelegd voor de doorgewinterde exploitatiekenners!

https://www.youtube.com/watch?v=eE-RhgOMRhc